Ten lessons from a start-up entrepreneur (1)

By | English | No Comments

START-UPS (& DOWNS. BUT MOSTLY UPS) – part one

Last Wednesday, I was scheduled to give a guest lecture to the Master in General Management at Vlerick Business School (Belgium). Back to the roots, that was – Vlerick is where my entrepreneurship story started. Without my year at Vlerick, there would not have been a company called EcoNation, nor EnergyVision.
Now, eight years after having graduated, I was asked to share my thoughts and experiences with the students. To take them with me on a journey through the last years’ adventure. To explain the obstacles and challenges, the opportunities and the risks of starting your own business.
It was nice to walk through memory lane.
At the start, I was told that the only secret to success was to ‘work hard’. I work harder than anybody else I know, but it’s not the main key to success. It took me eight years to understand and eight hours to write down the ten ‘lessons learned’ along the way. It will take you three times eight minutes or so to read. That might just be a good investment of your time.

1. Make a difference – not money
As an entrepreneur, you don’t start a business to make money. At least, I did not. Of course you have to make money – if not, you don’t exist. But it’s not what drives you most. You want to make a difference. You want to matter. Have impact. Change something for the better for your customer. Offer solutions. Surprise the market. That’s what really creates value for your customers. Make a difference – and the money follows. It always does.

2.  Affordable loss (say hello to your parents)
When you want to start your business, you start by writing a business plan. Now, there is a line between what you can gain (your turnover, profit, etc) and what you can lose (your investment). The only thing of which you can be certain, is what you can lose. No-one knows for sure whether he/she will make EUR1, or EUR100,000 or EUR100,000,000, and in which timespan. What you do know, is what you can lose when things go wrong: your reputation, your self-image, your full investment.
Now what are you willing to lose? That is hard to answer and can be different for everybody. For me, I was willing to risk my personal savings and one year of my time: no salary paid in the first year. Had things gone wrong, I would have learnt a lot during a year and that’s what it was worth to me. What I was not prepared to risk, was a personal bankruptcy: having personal bank debts for another fifteen years or so, or taking a loan from my parents and then having to explain to them that the money they invested is gone. When things go wrong, you want to seek comfort and shelter with your parents, you want to be able to look them in the eyes and say hello, not sorry.
At the very start of EcoNation, we (the founders) found a bank that was willing to give us a loan. We did not give a personal warranty, yet we promised to work one year for free – that was our investment. The Belgian/Flemish government was willing to give a warranty to the bank to cover 75% of their risk – it is a mechanism which runs through PMV (a government based investment company) and is really a great tool for start-ups! (in Belgium, entrepreneurs tend to complain, about costs and wages and administration and bureaucracy and much more, yet for start-ups, we really live in paradise.)
Eventually, we did not lose; we made money and were profitable. Yet it’s just something you don’t know for sure upfront. The question is not: how much money will you make. The real question is: what are you willing to lose?

3. The pizza experience
In a start-up, everything is new, much is disruptive, often you are unexperienced and surprises are everywhere. It is crucial to have your team of founders right. You will have so many tough decisions to make, so many crossroads to pass and preferably you don’t lose too many friends along the way.
I once heard the ‘pizza’ story but it’s so true. You will work many late evenings in the first years. You will order many pizzas. If during such a late evening, you want to order pizza for all of your founders, and you need to order more than one pizza in order to feed them all, your team of founders simply is too big. Two or three founders, that works great. Four or more most often means misery, especially when crucial decisions have to be made.

4. Listen first – speak later
That’s something I really had to learn. You want to go fast, because you want to grow big, but you can’t grow before you learn. And you learn through listening. Listening to your team, to your experts (I hired Boudewijn – he had more hair than me but his hair was all grey and grey hair is what you need to balance a young entrepreneur, it brings in the industrial experience you most surely lack – it has been a crucial move), to your Board, but most of all: to your customers. They are the ones who really drive and define your business. Listen to them. Understand them. Learn from them. There is more than enough time to speak later.

Online by Dec 8
5. Cash cash cash cash cash cash cash cash cash cash cash cash
6. You can sell a share only once… (angels and devils)
7. People, people, people!

Online by Dec 15
8. Think big – spend small
9. Misery vs. dream (get some sleep)
10. Sales. Fixes. Everything.

by Maarten Michielssens
Founder and CEO
www.energyvision.be

Schoon schip in het Vlaams energiedoolhof?

By | Nederlands | No Comments

1 november 2014, Gent. EnergyVision gaat breed, schreef ik vorige keer. Meer technologieën, meer groei, meer visie. Zéker veel visie. ’t Zit reeds in de naam van ons bedrijf.
Visie. Dat is wat Vlaanderen ook dringend nodig heeft als het over de energieproblematiek gaat. Visie op energie. Een nieuwe regering, een nieuw geluid? In elk geval een nieuwe kans. En hopelijk zal de Vlaamse Regering, met oa. Minister van Energie Annemie Turtelboom, ze grijpen.
Er zijn verschillende lijken op te kuisen. De groene stroomcertificaten van een sector die te lang te veel subsidies kreeg. Vandaag spreekt men over de zonnepanelen, maar dat is niet de helft van het verhaal. Er is de jongste jaren letterlijk gisteren wind verkocht die wij allen morgen mogen betalen. Dat wordt nog een hele kluif.

Het werk voor Annemie Turtelboom en haar adviseurs is inderdaad enorm. PV-miserie opkuisen. Energie-investeringen, die ontegensprekelijk platgevallen zijn, opnieuw opkrikken in zowel de industrie als de residentiële markt, zonder dat nieuwe marktverstoring optreedt. Deze winter een blackout vermijden – of de gevolgen ervan beperken. Maar ook: sensibiliseren! Als de lichten straks niet uitvallen door stroomtekort, dan misschien door Europa. Op 13 april 2015 verdwijnen immers de kwikdamplampen van de markt. Dat zijn die befaamde ‘potlampen’, die energievreters van 400W. Half industrieel Vlaanderen heeft ze hangen in zijn fabrieken en hallen, maar ze worden verboden door Europa, per 13 april. De lampen zullen letterlijk één na één uitvallen, en bedrijven kunnen ze niet langer één op één vervangen. Men heeft geen andere keuze dan een volledige relighting door te voeren. Heeft u er de overheid al over horen communiceren? Het blijft ongelooflijk stil.

Half industrieel Vlaanderen dreigt straks in het donker te zitten, niet door een blackout maar door een Europese maatregel waar slechts weinigen op voorbereid zijn. Wie zal als eerste de kat de bel aanbinden? Met EnergyVision staan we klaar: we vervangen oude lampen door volledige led-installaties volgens de principes van het ESCO-model. Zo vermijden tientallen bedrijven, die niet op de hoogte zijn en dus geen budget voorzien, straks verrassingen. Wij dragen de investering, we realiseren samen energiebesparingen en delen de winst met de klant. Zo dient een klant geen budget vrij te maken, bespaart hij vanaf dag één, en heeft hij zowel de investering als de risico’s en zorgen kunnen uitbesteden.

ESCO is een geweldig instrument om energiebesparingen te realiseren op grote schaal. Dat zeggen specialisten al langer en dat zegt nu ook Europa. Ook de nieuwe Vlaamse regering wil nu inzetten op het ESCO-model. Bij EcoNation ontwikkelde ik een model dat internationaal bekroond werd (o.a. door Bloomberg, door het Word Economic Forum, door de Verenigde Naties, enz.), maar in Vlaanderen een doodgeboren kind was door de vreemde kronkels van het beleid. Een ESCO voor relighting,  dat is vrij eenvoudig. Maar  het ESCO-model veralgemenen, en toepassen voor een breed gamma aan technieken? Dat kan onmogelijk werken in een markt van steeds wijzigende maatregelen (kunt u nog volgen hoe vaak de Ecologiepremie wijzigt? Hoe vaak de hoogte van een mogelijke subsidie wijzigt tussen het ontvangen van een offerte en de beslissing om effectief te investeren? Waarom klanten wel subsidies krijgen als ze zelf investeren maar niet als een ESCO dat doet? Waarom nu zelfs de grootste cowboys energieaudits voor REG-premies mogen opstellen in plaats van dat langs energiedeskundigen te laten lopen? Waarom de Groene Waarborg bijna 150 technologieën uitsluit en dus geen schijn van kans heeft? Heeft u vertrouwen in een overheid die u voor één en dezelfde investering eerst subsidieert en daarna bestraft? Geeft u dat appetijt in een nieuw energieproject?).
Er bestaan in Vlaanderen tientallen maatregelen, tientallen agentschappen en partijen die van ver of dicht met energiebeleid bezig zijn, maar ’t loopt weinig gericht en de enige constante is de voortdurende wijziging ervan.
Een en ander moet eenvoudiger, stabieler, meer gestroomlijnd, minder gesubsidieerd, meer normale marktwerking. Tot die dag blijft het ESCO-verhaal in Vlaanderen dode letter.

Maarten Michielssens
www.energyvision.be

Een nieuw begin

By | Nederlands | No Comments

1 oktober 2014, Gent. Een nieuw najaar, een nieuw bedrijf. Exact vijf jaar na EcoNation, dat startte in een kleine garage maar ons leidde naar meer dan 125 projecten in drie continenten dankzij revolutionaire daglichttechnologie die ik ontwikkelde, is het tijd voor een nieuw avontuur. Het belooft opnieuw een super verhaal te worden. Met een goed team, met meer energietechnologieën dan voorheen, meer R&D, meer oog op groei, meer visie.

We hebben onze nieuwe kantoren ingericht (in de Derbystraat in Gent, waar al verschillende straffe maar ook minder straffe energieverhalen geschreven zijn), de eerste projecten staan klaar, de koffie smaakt, de muziek klinkt goed (meer dan ooit U2) en de toekomst oogt schoon.

Het wordt weer een geweldige rit.

Tot snel,

Maarten.

www.energyvision.be